Ida B. Wells, la cruzada de una periodista contra el racismo

Imagen: Álvaro Trabanco para Drugstore Magazine.

Más de setenta años antes de que Rosa Parks decidiera permanecer en su “asiento para blancos” en un autobús de Montgomery, Alabama, la joven Ida B. Wells, también mujer negra, rehusó cambiarse de vagón en un tren de Memphis. Era 1884. Sus padres habían sido esclavos. Ella sería periodista.

Hablar de Ida B. Wells significa hacer un exigente ejercicio de humildad y admiración. Fue una de esas personas obstinadas, tan bellamente obstinadas que viven continuamente bailando con la tragedia. Se trata, tal vez, de la figura más importante en la primera época del movimiento negro de mujeres en los Estados Unidos. Su cruzada contra los linchamientos racistas se articuló a través de sus escritos en diversos periódicos —de Memphis a Nueva York, pasando por Washington o Chicago—, y suscitó el nacimiento de todo un movimiento que aceleraría, en positivo, el curso de la Historia. Según Angela Davis: «Ida B. Wells fue la fuerza motriz detrás de una cruzada contra el linchamiento que estaba destinada a prolongarse por espacio de muchas décadas».

Con 16 años, Ida tuvo que hacerse cargo de cinco hermanos. Sus padres y un hermano murieron a causa de una epidemia de fiebre amarilla. Se quedó sola con los pequeños de la familia y comenzó a trabajar como maestra. Pasaron ocho años de trabajo y formación, durante los que se mudó a Memphis con parte de sus hermanos y durante los que acudió a la Fisk University, en Nashville. Ocho años de maduración de una conciencia política y de configuración de una valiente voluntad de resistencia. El conductor del tren que le exigió abandonar su asiento y trasladarse al vagón de los pasajeros negros, el 4 de mayo de 1884 —hay que insistir: 71 años, 6 meses y 27 días antes de que Rosa Parks hiciera lo propio en un autobús de Alabama—, necesitó la ayuda de dos hombres —otros dos cobardes— más para desalojarla. En cuanto llegó a la ciudad, Ida contrató a un abogado para llevar a la empresa del ferrocarril a los tribunales. Y escribió un artículo sobre el suceso, que se publicó en el semanario The Living Way, donde firmaría como Iola. Así comenzó su andadura periodística. Sus palabras encontraron hueco en otras publicaciones, como el Evening Star de Washington, DC. Cinco años más tarde fundaba su propio periódico en Memphis, el Free Speech.

En Memphis no se producían linchamientos desde los tumultos de 1866, pero en 1892 tres hombres negros fueron de nuevo asesinados por una turba racista. El motivo del linchamiento fue que estos hombres habían abierto una tienda que le hacía competencia a un negocio blanco. Resultó que los tres asesinados eran amigos de Ida B. Wells. El suceso conmocionó tanto a la periodista que funcionó como catalizador de lo que sería su primer gran reportaje de investigación: «Southern Horrors: Lynch Law in All Its Phases», publicado por el New York Age ese mismo año. Al poco de su difusión las oficinas del Free Speech fueron incendiadas y los periódicos blancos de Memphis abrieron una campaña en su contra. Pocos días después del asesinato de sus amigos, Ida escribió una columna en el Free Speech, en la que concluía que, mientras los negros no dispusieran de armas para enfrentar por sus propios medios las turbas racistas, lo mejor que podían hacer era abandonar Memphis. Amenazada de muerte, fue lo que ella hizo. Pero esta partida no constituyó una huida, sino un movimiento táctico inevitable para atacar con renovadas fuerzas desde fuera de las murallas. Ida B. Wells viajó a Nueva York, e incluso a Inglaterra. Dio conferencias y exportó su mensaje con una furibunda determinación. Con la salida de Memphis y la acumulación de fuerzas en terrenos más propicios se produjo el cambio cualitativo fundamental en el alcance de su labor periodística: sus escritos iban no solo a dar cuenta de la realidad, sino a cambiarla sustancialmente.

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