Nina Simone y una canción para la historia

Nina Simone vio editados alrededor de cuarenta y cinco discos con su nombre, entre álbumes de estudio, directos y recopilatorios. Después de su muerte salieron al mercado al menos una docena más, entre reediciones remasterizadas y nuevos recopilatorios. Su primer disco data de 1958, cuando tenía 25 años, y el último de 1993, cuando tenía 60. Los últimos diez años de su vida no estuvo retirada, siguió ofreciendo conciertos por todo el mundo. A lo largo de cuatro décadas dejó un sinfín de canciones que se convertirían en himnos, parte de la banda sonora de la segunda mitad del siglo veinte. También, una vitola legendaria de irascibilidad y malditismo. No había nadie más difícil que la Simone. Fue una mujer de temperamento impulsivo —a veces agresivo— y de cierta egolatría. Una imagen que contrasta con su producción compositiva. La fuerte personalidad de Nina Simone, su conocida formación musical clásica y su extraordinario nivel como pianista, harían presuponer a una autora de extensa obra propia. No fue así, sin embargo. En toda su carrera Nina Simone firmó tan solo una veintena de temas propios, algunos de ellos compuestos o escritos junto a otros colaboradores. Por contra, cuenta con decenas de versiones de canciones tradicionales afroamericanas y de grandes hits del jazz, el soul, el folk, el pop y el rock. Se apoderó de infinidad de canciones, conocidas y exitosas en voz de sus autores muchas de ellas, hasta hacerlas suyas por derecho artístico. Como si las canciones, raptadas por esa mujer de voz grave sentada al piano, se enamoraran de su raptora y decidieran quedarse con ella para siempre, felizmente subyugadas por el trato que su nueva dueña les dedicaba. 

Nina Simone. Photograph David Redfern-RedfernsNina Simone / Foto: David Redferns.

Nina Simone es recordada por sus interpretaciones del Ain’t Got No, I Got Life, el Feeling Good, I Put Spell on You, el My Baby Just Cares For Me, por I Loves You Porgy, o por Don’t Let Me Be Misunderstood, o el Ne me quitte pas, entre otros muchos clásicos. Las canciones de su autoría son parte menos conocida de su obra. En su primer disco, Little Girl Blue (1958), con el sello jazzistico Bethlehem, incluyó una primera composición propia, el instrumental Central Park Blues. Hasta 1967, en su primer álbum con RCA, Nina Simone Sing the Blues, no grabó un número considerable de temas propios, cinco: Do I Move You?, Real Real, Backlash Blues (con letra de Langston Hughes), I Want a Little Sugar in My Bowl, y Blues for Mama (con Abbey Lincoln), de un total de once pistas entre las que estaba incluida una con su primera versión del tradicional House of the Rinsing Sun. Las canciones nacidas de la inspiración de la Simone dan cuenta de una sensibilidad diferente de la expresada por el torbellino de sus adaptaciones. La Nina Simone autora es más templada, y a la vez más intensa. En sus canciones se proyecta la artista y la conciencia social y política de la mujer que era. Una conciencia negra y combativa. De la veintena de canciones que Nina Simone compuso a lo largo de su carrera, hay algunas que dibujan a una artista menos conocida, más alejada del estereotipo de su propia personalidad, pero más cercana a su verdadero ser. 

Canciones como Four Women, incluida en el álbum Wild is the wind, de 1966, uno de los pocos temas que Nina Simone compuso y de los que escribió su letra. Se trata de una sencilla y pesarosa base sobre la que Simone recita, más que canta, el retrato de cuatro mujeres negras. La Tía Sara, símbolo de la fortaleza de una mujer esclava, endurecida pero cansada por la opresión. Safronia, hija de una esclava negra violada por el amo blanco. Una prostituta sin nombre, Sweet Thing, que ofrece sus “labios de vino a quien puede pagarlos”. Y por último, Peaches, la mujer valiente y llena de rabia, dispuesta a “matar al primer desgraciado que vea, amargada en estos días, porque sus padres fueron los esclavos”. Canciones como To Be Young, Gifted and Black, reggae al orgullo negro, compuesta por Simone, con letra por Weldon Irvine, en memoria de su amiga Lorraine Hansberry, muerta tempranamente en 1965. O canciones como Backlash Blues, con letra del gran poeta negro Langston Hughes. Pero hay una, la primera de la Nina Simone activista, que tiene una historia especial, titulada Mississipi Goddam.

En 1964 Nina dio tres fenomenales conciertos en el Carnegie Hall de Nueva York, de aquellos días salieron las grabaciones en directo que constituirían su primer álbum con Philips, Nina Simone in Concert. En ese disco se incluía solo un tema suyo, Mississipi Goddam. Era el inicio de la Simone activista. El 12 de junio de 1963, un supremacista blanco llamado Byron De La Beckwith, asesinó al destacado activista negro pro-derechos civiles Medgar Evers, de 38 años, que había servido en el Ejército durante la Segunda Guerra Mundial. El 15 de septiembre de 1963, miembros del Ku Klux Klan hicieron explotar  una bomba en la Iglesia Baptista de la Calle 16 de Birmingham, Alabama, asesinando a cuatro niñas, llamadas Addie Mae Collins, Cynthia Wesley, Carole Robertson y Carol Denise McNair. Nina Simone compuso en menos de un ahora Mississipi Goddam, un rabioso tema antirracista, a la memoria del activista y las niñas de Birmingham. La interpretó por primera vez en el Village Gate, en Nueva York, a finales del 63. La grabó en el 64 en el Carnegie Hall. Y la confirmó como himno un año después, en marzo de 1965, en la larga marcha de Selma a Montgomery, cuando la interpretó frente a diez mil personas en el momento en que la cabecera de la manifestación se disponía a cruzar las líneas de la policía. 

Entre tantos y tantos discos de grandes éxitos y directos para todos los gustos y con cualquier excusa, sigue faltando uno realmente relevante, el que contenga los temas propios de Nina Simone, y otro con sus himnos sociopolíticos, propios o adoptados, los de la luchadora negra Nina Simone.

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